Den store mellom stengene!

Noen spillere spiller for mange klubber i korte opphold, mens noen spillere tilbringer lang tid i en klubb og blir et ikon. Spilleren jeg har tenkt å hylle i dag, passer i grunn inn under begge disse påstandene.

I disse dager da vi lider av få poeng, skuffende resultater og depressiv forestilling, tenkte jeg nok en gang å se tilbake i tid, og sette lyset på en av våre tidligere helter. Spilleren som jeg denne gangen har jeg valgt å sette i rampelyset, er en walisisk sisteskanse med utallige kamper for både Everton og sitt kjære landslag. Mannen som ble profesjonell først i starten av tjueårene, og som senere skulle stå igjen med å ha spilt 750 kamper for Everton fordelt på serie, FA Cup og ligacup.

Neville Southall, ble født den 16. september 1958 i den walisiske kystbyen Llandudno, og tilbrakte sine ungdomsår først i de to lokale klubbene Llandudno Swifts og Llandudno Town, før han var innom Bangor City, Conwy United og Winsford United før han i 1980 skulle bli profesjonell. I en alder av 14 år var han sammen med laget Llandudno Swifts på en turné i Tyskland, underveis på denne turen ble han tilbudt en sjanse til å spille for yngres lag i den daværende Bundesligaklubben Fortune Düsseldorf, men unge Neville bestemte seg for å takke nei til denne muligheten, noe vi i senere år skal være glad for;) Dette laget han spilte for, Llandudno Swifts skal visstnok ha vært et dårlig lag som jevnlig ble slått ganske klart, grunnet det at han konstant ble pepret med skudd fikk Neville forbedret sine ferdigheter når det kom til det å stoppe skudd. Som tenåring hadde Southall usuksessfulle prøvespill i klubber som Wrexham, Crewe Alexandre og Bolton, og under tiden hans i Bangor City fikk han også tilbud om å trene med Everton, men dette gikk ikke i stand ettersom den daværende manageren i Bangor, Dave Elliot forlot klubben.  Bangor havnet etter hvert i finansielle problemer, og Neville Southall forlot da klubben til fordel for Conwy United, hvor han hadde akseptert en avtale som innebar 3 £ i uka. I en alder av 20 skulle imidlertid sisteskansen ta opp hanskene og flytte videre. Denne gangen byttet han klubb til Winsford United, som holdt til i Cheshire County League. I løpet av Southalls eneste sesong i klubben, skulle de vinne Cheshire Senior Cup og Southall skulle selv bli kåret til årets spiller i klubben. I 1980 forlot den 1,85 meter høye sisteskansen Winsford United for en fee på 6,000 £, og ble med det profesjonell i Bury i en alder av 21.

Så var tiden kommet for Big Nev ble på sommeren i 1981 hentet til Goodison Park av Evertonmanager Howard Kendall for 150 000£, men måtte virkelig kjempe for å bli et førstevalg for de blå. Da Neville ankom Everton måtte han konkurrere med Jim McDonagh, Jim Arnold og Martin Hodge om kampen mellom stengene. Han gjorde sin første opptreden i en 2-1 seier over Ipswich Town, grunnet en skade på Jim Arnold, etter dette måtte han igjen vike for en konkurrent frem til han i desember returnerte til førstelaget med å holde nullen mot Aston Villa. Etter dette forble Neville klubbens førstevalg ut sesongen 1981-82. Men skulle Big Nev nok en gang oppleve å ikke være førstelaget til Howard Kendall. Etter et 5-0 tap hjemme mot Merseyside rival Liverpool den 6. november, var Southall en del av en oppristing, og ble med det vraket. Han var så ute i kulden at han tilbragte januar og februar på lån i Port Vale. I løpet av disse to månedene spilte waliseren 9 4.divisjonskamper, og imponerte Port Vales manager John McGrath såpass mye at han var ønsket å komme på permanent basis, dette ville i midlertidig Kendall ikke ha noe av. Southall ble i de siste 4 kampene for sesongen foretrukket av Howard Kendall, og etter dette har ikke den walisiske sisteskansen sett seg tilbake.

Southall var storslått i luften og hadde kattelignende reflekser. Fra midten til slutten av 1980-tallet var Neville definitivt en av de bedre keeperne i verden, noen påstod til og med at han kanskje var den beste. I 1985 ble han også belønnet ved at Football Writers Association valgte å kåre han til årets fotballspiller. Gjennom nittitallet, modnet Southall og alderen ble ikke akkurat lavere, ble det forventet at han skulle pensjonere seg, men Big Nev valgte og fortsette og fortsette, og spilte til han hadde passert 40 og litt til. Han er den spilleren i Everton som står med suverent flest kamper for klubben, og etter hans siste opptreden i Evertontrøyen mot Tottenham, sluttet han på hele 750 kamper. Han ble også etablert som et fast førstevalg for Wales, rakk i løpet av en lang karriere å spille utrolig 91 landskamper for waliserne. Per dags dato har Neville Southall fortsatt flest landskamper, men har bare noen få flere kamper enn Reading backen Chris Gunter og Gary Speed. Disse har begge 85 landskamper, men Chris Gunter i en alder av 28 år, tar nok igjen Baggy om ikke lenge.

Fra og med sesongen 1983/84 var det minste antallet kamper som Big Nev tilbrakte mellom stengene på 13 kamper, og dette var i 1997/98, noe som viste seg å bli hans siste sesong i klubben. Neville Southall måtte se at en nordmann ved navn Thomas Myhre tok hans plass mellom stengene, og valgte å avvise en trenerrolle i Everton, i ønske av å kunne skaffe seg førstelagsspill et annet sted. Southalls siste opptreden for Everton var i den 16. runden av Premier League sesongen 1997/98, da Tottenham gjestet Goodison Park den 29. november. Ramon Vega og David Ginola var de to siste spillerne som scoret på waliseren mens han spilt for Everton. Dette ble hans 750 og siste opptreden for Everton, men det skulle imidlertidig vise seg at dette ikke var hans siste opptreden i Premier League. I Desember 1997, gikk Southall på lån til Southend United, i det som i dag er Football League One, her spilte han 9 kamper i løpet av et kort låneopphold. I februar forlot han Everton for godt da han signerte for Championshipklubben Stoke City. På slutten av sesongen 1997/98, rykket både Southend United og Stoke City ned fra sine respektive divisjoner, mens vårt kjære Everton overlevde så vidt, med et uavgjortresultat 1-1 hjemme mot Coventry i siste runde. Dermed unngikk vår kjære Neville Southall å rykke ned med 3 klubber i løpet av 1 sesong, er vel kanskje greit at det ble med «bare» 2.

Southall forlot Stoke etter sesongen, og beskrev oppholdet som at en av hans verste episoder i livet gikk omsider mot slutten. I etterkant av dette, nærmere bestemt starten av 1998/99 sesongen signerte sisteskansen på en korttidsavtale med Doncaster Rovers, etter at han hadde blitt invitert av tidligere lagkamerat Ian Snodin. Her var han ikke lenge, men rakk å få med seg 9 seriekamper før han i desember signerte for en ny klubb, denne gangen Torquay United. Torquay befant seg på denne tiden i det som i dag er omtalt som Football League Two, og her tilbrakte Neville i overkant av 1 år, og rakk å raske med seg 53 opptredener mellom stengene, samt kåringen som årets spiller i Torquay. Den 12 mars 2000, skulle Neville Southall spille sin siste kamp i Premier League. Etter å signert en kontrakt som spillende keepertrener, måtte han ta opp hanskene å stille seg mellom stengene i oppgjøret på Valley Parade mot Leeds United, ettersom alle de 3 keeperne foran han i rekken ble skadet. I en alder av 41 år og 178 dager, ble han den fjerde eldste spilleren i Premier Leagues historie. Leeds vant for øvrig oppgjøret 2-1, og Southall ble kritisert ettersom media mente han var for overvektig for å spille profesjonelt. Etter dette hadde han korte opphold i York City, Rhyl, Shrewsbury Town, Dover Athletic, Shrewsbury Town og Dag & Red før han til slutt la både fotballskoene og hanskene på hylla.

Neville Southall har i løpet av en lang karriere vunnet mange meritter og fått en rekke utmerkelser.

Trofeer:

·         Cheshire Senior Cup: 1980

·         Football League Championship: 1984-95, 1986-87

·         FA Cup: 1984, 1995

·         FA Charity Shield: 1984, 1985, 1995

·         Cupvinnercupen: 1985

Utmerkelser

·         Winsford United FC – årets spiller 1979-80

·         Bury FC – årets spiller 1980-81

·         Bury FC – årets unge spiller 1980-81

·         Football Writers Associaton – årets spiller 1985

·         Professional Footballers` Association – årets lag: 1986-87, 1987-88, 1988-89, 1989-90

·         BBC Wales – årets sportspersonlighet – 1995

·         Torquay United FC – årets spiller 1998-99

·         Football League 100 Legends

·         Gwladys Street`s Hall of Fame

·         World Soccer – Greatest Players of the 20thCentury: plass nr. 95 

Det er ikke bare bare å spille hele 750 kamper mellom stengene på Goodison Park, så Big Nev har virkelig skapt et stort navn for seg selv, og vært blant verdens ypperste målvakter på sin tid. Så la oss nå hylle denne solide keeperen, som virkelig leverte under sin tid i Everton. Kanskje kan Jordan Pickford gå i hans fotspor?